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疫情挡不住地月商务运输,今夏按时发射

如果说阿尔忒弥斯(Artemis,月亮女神)登月计划去年为美国宇航局(NASA)收获了大量政治关注,那么该机构的另一项发展地球和月球之间商务运输的计划,则可为美国创造几十亿美元。

商业月球服务计划(CLPS)预计将带来28亿美元的运输业务。未来十年,将有十几家公司竞标向月球运输科研器材的合同。

萤火虫公司(Firefly)就是看准这块市场,并在朝这个目标稳步发展的一家公司。萤火虫的创始人马库西奇(Tom Markusic)说,他认为CLPS就像美国宇航局(NASA)2006年激励私有公司开发向国际空间站(ISS)提供货运服务的计划,那个计划给SpaceX带来数亿美元收入,造出了猎鹰9(Falcon 9)火箭和Cargo Dragon、Cygnus等货运太空船。

“我认为CLPS是现在的机会,对于Firefly,我觉得这是我们要努力的方向。”马库西奇说。

马库西奇2006年在SpaceX工作,看着当时的这家小公司从接到一个货运合同开始,亲历NASA的投资如何使这家造小型火箭的公司发展成火箭行业的主要供应商。

Dragon货船成为SpaceX履行合同任务的主要太空船,马库西奇说萤火虫在Alpha火箭的基础上也要有多样化设备。

马库西奇说发射市场只有100亿美元份额,而整个太空业价值3,500亿美元。具有发射能力之外的业务有助于为Firefly吸引投资。

该公司已确认竞标CLPS的第四个任务——运输一些科学器材到月球的南极或北极。所有投标已在3月初截止,NASA将在4月某个时间点授标合同。中标的公司距离2022年下半年发射期有2.5年的准备时间。

环月轨道器和登月车

此外Firefly还在筹建环月轨道器(OTV)和一辆登月车Genesis。环月轨道器作为中转站,登月车负责把物资递送到月球上指定的地点。

Firefly称,环月轨道器将使用太空动力系统厂商Aerojet Rocketdyne提供的XR-5霍尔推进器引擎,美军X-37无人机已经测试过它的性能。

环月轨道器计划净重130公斤,设计在一趟2个月的行程里面,可以把卫星投放到指定轨道上,和运送几百公斤的货物到月球。它还可为机载货物提供两千瓦太阳能。

Firefly计划让以色列太空船“创世纪”(Beresheet)的设计商负责其登月车的设计,是的,“创世纪”在降落的最后阶段坠毁,但是它实现了几项技术上的里程碑。马库西奇说:“这给予我们最高水准的技术经验建造我们的月球车。”

Firefly的月球车也将改用Aerojet的动力系统,计划在月球地表可以运送85公斤的货物。

Alpha火箭进度不受疫情影响

与世界各地的公司一样,Firefly这几个月也在疫情的威胁下艰难前行。公司推迟了很多差旅计划,并把员工分成早上7点至下午3点半以及下午4点至午夜两个工作时段,在换班时间对工作场所消毒。

公司还为在家工作的工程师配备了高性能计算机,并不延误进度。

在各种困难中,马库西奇认为他们仍然能够在今年夏季首次按时交付Alpha火箭。预计6月将硬件送达范登堡(Vandenberg)空军基地,在那里组装并进行发射测试。

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